Wie SpaceX und Elon Musk Ihren nächsten Flug verzögern können

Sie können normalerweise einige der üblichen Verdächtigen für eine Flugverspätung verantwortlich machen, wie z. B. schlechtes Wetter, mechanische Probleme und Asphaltverkehr. Aber dank des Aufstiegs der kommerziellen Raumfahrtindustrie gibt es jetzt eine überraschende neue Quelle für Störungen im Flugverkehr: Raketenstarts.

In den letzten Wochen kam es bei Flügen von und nach Florida zu einem starken Anstieg der Verspätungen. Allein am 15. April verzeichnete der Palm Beach International Airport mehr als 100 Verspätungen oder Annullierungen. (Einige sind auf eine Zunahme von Privat- und Charterflügen zurückzuführen.) Und am Jacksonville International Airport ist es noch schlimmer, wo es im März fast 9.000 Flugverspätungen gab. Letzte Woche trafen sich die Bundesbehörden, um die Störungen zu erörtern, die die vielen anhaltenden Herausforderungen widerspiegeln, vor denen die Luftfahrtindustrie steht, darunter Stürme, die steigenden Kosten für Flugbenzin, die Covid-19-Pandemie und Personalmangel bei den Fluggesellschaften. Aber in Florida macht eine wachsende Zahl von Weltraumstarts – insbesondere in der Gegend von Cape Canaveral – die Flugpläne komplizierter.

Sie sperren den kritischen Luftraum an der Ostküste vor, während und nach dem Start ab. Dieser Verkehr muss irgendwo hin, sagte John Teliakos, Executive Vice President of Finance and Procurement am Tampa International Airport, gegenüber Recode. “Es ist, als würde man 10 Pfund Kartoffeln in einen Fünf-Pfund-Sack packen, also verstopft man den ohnehin schon eingeschränkten Luftraum an Floridas Westküste.”

Während sich diese Verzögerungen jetzt auf Florida konzentrieren, könnte sich dieses Problem verschlimmern, insbesondere wenn die Zahl der Weltraumflüge zunimmt und wenn neue Starteinrichtungen oder Weltraumhäfen in anderen Teilen des Landes eröffnet werden. Die Situation ist auch ein Zeichen dafür, dass die Ankunft des zweiten Weltraumzeitalters unerwartete und sogar sehr unangenehme Auswirkungen auf den Alltag haben könnte.

Das Problem bei einem Raumschiff ist relativ einfach: Fluglotsen müssen derzeit Flüge während des Starts stoppen oder umleiten. Um in die Atmosphäre einzudringen und den Weltraum zu erreichen, müssen Raketen zuerst durch den Luftraum fliegen, der von der Federal Aviation Administration (FAA) überwacht wird, die die Flugsicherungs- und Flugnavigationszentren im ganzen Land beaufsichtigt. Während diese Raketen normalerweise nur wenige Minuten in diesem Luftraum bleiben, können sie Trümmer verursachen, wie z. B. verbrauchte Teile der Raketenhardware, entweder weil sie dafür ausgelegt sind, ihre Nutzlasten in mehreren Stufen abzuwerfen, oder weil die Mission fehlgeschlagen ist. Wiederverwendbare Booster, die von einigen Raumfahrzeugen wie Falcon 9 von SpaceX verwendet werden, treten ebenfalls wieder in diesen Luftraum ein.

Um sicherzustellen, dass Flugzeuge nicht auf diese Trümmer treffen, stoppt die Federal Aviation Administration (FAA) normalerweise Flüge innerhalb eines rechteckigen Himmelsblocks, der sich je nach Art des Starts zwischen 40 und mehreren hundert Meilen erstrecken kann. In der Regel gibt es vor jedem Start eine Vorankündigung von etwa zwei Wochen, in der Fluglotsen alternative Vorkehrungen für Flüge treffen können, die für diesen Tag geplant sind. Während des Starts verfolgen Luftfahrtbeamte den Eintritt des Raumfahrzeugs in den Weltraum und warten dann auf die Nachricht von Experten, die den Weg der Trümmer vom Start in Echtzeit analysieren. Wenn Trümmer vorhanden sind, warten die Fluglotsen darauf, dass sie zu Boden fallen, was normalerweise 30 bis 50 Minuten dauert. Sobald dies geschieht, können reguläre Flüge zu ihren regulären Routen zurückkehren.

Ein einziger Weltraumstart kann Hunderte von Flügen stören. Zum Beispiel betraf der Start von Falcon Heavy durch SpaceX im Jahr 2018 – derselbe Flug, der Elon Musks Tesla Roadster in den Weltraum brachte – 563 Flüge, verursachte insgesamt 4.645 Minuten Verspätung und zwang Flugzeuge, laut For-Daten weitere 34.841 Seemeilen zu fliegen von der FAA. Diese zusätzliche Kilometerleistung summiert sich schnell, besonders wenn Sie die zusätzlichen Kraftstoff- und CO2-Emissionen berücksichtigen. Forscher der Embry-Riddle Aviation University in Daytona Beach, Florida, schätzen, dass ein einziger Weltraumstart die Fluggesellschaften bis 2027 bis zu 200.000 $ an zusätzlichem Treibstoff und bis zu 300.000 $ an zusätzlichem Treibstoff im folgenden Jahrzehnt kosten könnte.

Die FAA besteht darauf, dass sie Verbesserungen vornimmt. Im vergangenen Jahr begann die Agentur mit der Verwendung eines neuen Tools, dem Space Data Integration Tool, das Daten über Raumfahrzeuge während des Starts direkt weitergibt und es der Agentur ermöglicht, den Luftraum schneller wieder zu öffnen. Die FAA sagt auch, dass sie die Dauer der mit dem Start verbundenen Luftraumschließung erfolgreich von etwa vier Stunden auf etwas mehr als zwei Stunden verkürzt hat. In einigen Fällen konnte die Agentur diese Zeit auf nur 30 Minuten reduzieren.

„Das ultimative Ziel der Bemühungen der FAA ist es, Verzögerungen, Flugbahnabweichungen, Treibstoffverbrauch und Emissionen von kommerziellen Fluggesellschaften und anderen Nutzern des nationalen Luftraumsystems zu reduzieren und gleichzeitig das Tempo des kommerziellen Weltraumbetriebs zu erhöhen“, sagte die Agentur in einer Erklärung.

Ein Diagramm, das die wachsende Zahl lizenzierter Raketenstarts in den Vereinigten Staaten darstellt.

Faa.gov

Die Häufigkeit der Starts nimmt zu. Im vergangenen Jahr gab es 54 genehmigte Weltraumstarts im Rahmen der FAA, aber die Agentur glaubt, dass diese Zahl im Jahr 2022 dank eines Anstiegs des Weltraumtourismus, einer wachsenden Nachfrage nach Internetsatelliten und bevorstehenden Weltraumforschungsmissionen steigen könnte. Diese Starts könnten in anderen Teilen des Landes häufiger werden, da neue Weltraumhäfen, die oft auf oder in der Nähe bestehender gebaut werden, den Betrieb hochfahren. Die Federal Aviation Administration (FAA) hat bereits mehr als ein Dutzend verschiedene Weltraumhafenstandorte in den Vereinigten Staaten genehmigt, darunter den Spaceport America in New Mexico, wo Virgin Galactic im vergangenen Sommer seinen Erstflug startete, sowie den Colorado Air and Space Port. Es ist eine Teleportanlage, die nur sechs Meilen vom Denver International Airport entfernt ist.

Die Rolle der FAA beim Aufstieg der kommerziellen Raumfahrtindustrie wird immer komplexer. Neben der Zertifizierung und Lizenzierung von Starts gehören auch die Untersuchung der Umweltauswirkungen der Raumfahrt und die Überwachung neuer Weltraumhäfen zu den Aufgaben der FAA. Die Agentur wird schließlich auch die Sicherheit der Passagiere im Weltraum überwachen müssen. Das muss die FAA neben all den anderen neuen Arten von Flugfahrzeugen auch im Auge behalten, wie Drohnen, fliegende Taxis, Überschallflugzeuge und möglicherweise sogar Weltraumluftschiffe.

“Wo die Dinge umstrittener sind: Wie passen all diese verschiedenen Fahrzeugtypen in das System, für das die FAA verantwortlich ist?” Ian Pechenek, der die Kommunikation für den Flugverfolgungsdienst Flightradar24 verwaltet, sagte gegenüber Recode. „Die Dinge werden komplizierter, und ich denke, dass es auf lange Sicht eine viel größere Frage sein wird, zu wissen, wer Priorität hat, wie viel Platz sie benötigen und wie hoch die Sicherheitsmargen sind.“

Während wir uns noch in den Anfängen der kommerziellen Raumfahrtindustrie befinden, haben einige bereits Bedenken geäußert, dass die Agentur nicht in die richtige Richtung geht. Die Airline Pilots Association warnte 2019, dass der Ansatz der FAA zu einer „teuren Möglichkeit zur Unterstützung des Weltraumbetriebs“ werden könnte, und forderte die Agentur auf, die Dauer der Luftraumschließungen während des Weltraumstarts weiter zu reduzieren. Mindestens ein Mitglied des Kongresses, der Abgeordnete Peter DeFazio, ist bereits besorgt darüber, dass die FAA dem Start kommerzieller Raumflüge Vorrang vor dem traditionellen Luftverkehr einräumt, der viel mehr Menschen dient.

Abgesehen von Flugverspätungen hat das bereits aufkeimende Raumfahrtgeschäft alles beeinflusst, vom Reality-TV, das wir sehen können, und den Arten von Jobs, die wir bekommen können, bis hin zur internationalen Politik und – und aufgrund des potenziell enormen CO2-Fußabdrucks der Branche – der Bedrohung durch den Klimawandel. Jetzt sieht es so aus, als könnte die kommerzielle Raumfahrtindustrie auch den Zeitpunkt Ihrer nächsten Reise nach Disney World beeinflussen.

William

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